llave grifa de fontanero y alicate de presión pico de pato

¿En qué se diferencian las llaves de los alicates?

Vamos a buscar alicates en el diccionario. La palabra significa 'tenazas de puntas cortas y fuertes que se usan en varios oficios'. Pero ¿no crees que las llaves también encajan en esa definición? ¿En qué se diferencia, entonces, una llave de un alicate? ¿Es la mordaza de presión visegrip lo uno o lo otro?

El origen de los alicates

El bronce —aleación de cobre y estaño— surgió hace unos 5500 años. Este nuevo metal sirvió para fabricar armas, pero también herramientas. Como las pinzas que, quizás por ser más eficaces para manipular las ascuas, ocuparon el lugar de las de madera. De aquellas primitivas pinzas derivan las tenazas... y de estas, los alicates actuales.

Los alicates son herramientas manuales cuya ventaja mecánica multiplica la fuerza con que se agarra un objeto. Eso es posible porque el alicate es a la vez una palanca, es decir, una máquina simple que transmite fuerza por medio de una barra rígida. Ahora bien: ¿solo una barra rígida? ¿O más bien dos?

Por supuesto, el utensilio con un único mango no se suele llamar alicate. Pero aparquemos por el momento el asunto para explorar la función de la herramienta.

¿Para qué sirven los alicates y las llaves?

Con unos alicates pico de cigüeña puedes agarrar cables, retorcerlos, doblarlos. De igual modo valen para dar forma a chapitas pequeñas, recoger el tornillo que cae en un lugar de difícil acceso... Te sirven incluso para cortar o pelar cables si tienen filos sobre el eje, como a menudo sucede.

alicates puntas pico cigüeña
Alicates de puntas tipo pico de cigüeña con filos para cortar cable.

Las llaves, en cambio, no suelen tener aristas de corte porque rara vez se usan para manipular cables. Pero sirven, como los alicates, para agarrar o sujetar objetos que, en general, rotan sobre su eje. Sí, lo has adivinado: tornillos y tuercas.

Por otro lado, llaves y alicates tienen algo en común con otras herramientas como las pinzas, los sargentos, los tornillos de banco o las entanallas de mano: todas ellas suelen tener mandíbulas que presionan el objeto. Su función a menudo se solapa y la línea que separa unas y otras es sutil...

Pero he aquí un truco que te ayudará a saber si una herramienta es más bien llave o alicate. ¿Cuántos mangos tiene el instrumento? Si tiene uno, casi seguro es llave; si tiene dos, alicate.

Varios tipos de llaves ajustables cuelgan de un panel
Varios tipos de llaves ajustables. De izquierda a derecha: llave grifa de ajuste trasversal, dos llaves inglesas, llave de perro y llave Stillson.

Algunos ejemplos de llaves y alicates

Aquí puedes ver más de 15 tipos de alicates. Todos ellos con dos mangos. Y, entre ellos, intruso: la llave de presión visegrip. En rigor, ¿no debería ser dicha mordaza un alicate de presión según el criterio propuesto?

En efecto, hay quien se refiere al alicate de presión como llave de presión. Y lo mismo sucede con el alicate pico de loro: hay quien lo llama llave pico de loro. Tal vez ambas, sin olvidarnos de la llave sueca, sean las excepciones a la regla.

Alicate de presión
La mordaza de presión vise-grip ¿es llave o alicate?

Sin embargo, la confusión no se da con la llave grifa o Stillson. Que, como las mencionadas, es una herramienta de boca ajustable pero con solo un mango. Ahí van más ejemplos de llaves ajustables:

  • Llave de cadena
  • Llave inglesa
  • Llave de perro
  • Llave de correa para el filtro de aceite

No obstante, buena parte de las llaves son fijas. Y es en este aspecto donde, para poner punto final a este artículo, vamos a hallar otras diferencias notables entre ambas herramientas.

Llave grifa o Stillson
La grifa es una llave ajustable, pero, al revés que en el alicate, el eje no articula los mangos, sino las piezas de la cabeza.

En cada familia de herramientas el concepto de fijo es distinto

Como se ha dicho, un alicate es un tipo de palanca. De hecho, es una palanca de primer grado, pues el fulcro (eje) está entre la potencia (mangos) y la resistencia (boca). Pero ¿qué capacidad de apriete tiene esta herramienta?

En teoría, puedes usar un alicate para sujetar un objeto tan grande como la apertura máxima de sus bocas. Pero, en la práctica, si los mangos están muy separados, la mano apenas transmite fuerza. Por tanto, el alicate fijo tiene sus limitaciones.

Para remediar esta desventaja, se inventaron alicates como el de junta deslizante y el pico de loro. Al deslizar el fulcro de la palanca, esto es, la articulación de la herramienta, la boca queda abierta en la posición inicial (mangos cerrados). Así la capacidad de apriete aumenta.

Alicates de junta deslizante
En el alicate de junta deslizante el fulcro de la palanca se desplaza para ofrecer ventaja mecánica también en piezas de mayor grosor.

Sin embargo, muy distinto es el concepto de llave fija. Y es que la familia de llaves comprende un vasto grupo de herramientas diseñadas para apretar tornillos cuya cabeza tiene forma y tamaño concretos.

Así, cada llave Allen, Torx o de estrella abierta para racores, por citar solo tres ejemplos, sirve únicamente para girar una medida de tuerca/tornillo. Dicho sea de paso, unos y otros se rotan siempre con llaves, nunca con alicates, para evitar dañar su cabeza.

Conclusión

Alicate es la herramienta de mano formada por dos palancas unidas en sus extremos por un fulcro (eje). Llave es el útil manual que proporciona ventaja mecánica para sujetar o, más comúnmente, hacer rotar tornillos, tuercas, tuberías, piezas de fontanería, etc.

Como consecuencia de la invención de llaves ajustables, como la grifa o la inglesa, estas herramientas se adentran en el territorio de los alicates. En efecto, tales útiles abarcan un rango de medidas gracias a las mordazas móviles. Así, es dudoso en qué familia incluir el pico de loro... ¡Pero nadie pide en la ferretería un alicate grifo!

Por otra parte, tuercas y tornillos de cabeza hexagonal exterior o interior (Allen) y hexalobulada (Torx) se aprietan siempre con llaves. Las primeras se clasifican según su cabeza en abiertas y cerradas, tubulares, de vaso, combinadas...

Juego de llaves fijas combinadas
Llaves fijas combinadas con boca abierta y anillo de doce puntas.

Por ejemplo, las llaves de doce puntas ofrecen más posiciones de ajuste que las de seis lados. Así, al trabajar en un espacio reducido, como el hueco del motor, solo hay que mover levemente la llave para dar el siguiente apretón. A cambio, se ve reducido su par de apriete, esto es, la fuerza máxima que pueden transmitir.

Aparte de las diferencias señaladas, la llave suele distinguirse del alicate por tener un solo mango en vez de dos y por la ausencia de filos cortacables.

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